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Bernard Clist, Els Cranshof, G-M. De Schryver, D. Herremans, K. Karklins, I. Matonda, C. Polet, A. Sengelov, F. Steyaert, C. Verhaghe and Koen Bostoen (2015)

The Elusive Archaeology of Kongo Urbanism: the Case of Kindoki, Mbanza Nsundi (Lower Congo, DRC).

African Archaeological Review, 32(3):369-412.

We present results, analyses, and an in-depth historical contextualization of the fieldwork undertaken in 2012 and 2013 at the Kindoki site in the Lower Congo (DRC). This site is linked to Mbanza Nsundi, one of the Kongo Kingdom’s provincial capitals, which turns out to be archaeologically ‘elusive’. Pinpointing its location proved to be particularly challenging. To this end, a historically informed survey methodology was applied that has rarely been implemented on such a scale in Central Africa before. We combined a strategy of systematic test pits with a large-scale 50-m grid approach. A cemetery was identified on Kindoki Hill with distinct but probably contemporaneous quarters of a sixteenth– seventeenth-century settlement on both sides. The cemetery itself contains mainly eighteenth-century burials, in all likelihood of successive high-ranking Nsundi nobles, perhaps even of Nsundi rulers. The foreign, especially Portuguese, ceramics excavated on the hilltop and the hundreds of Venetian and likely Bavarian beads found in the graves are indicative ofMbanza Nsundi’s connection to trade routes linking the Atlantic coast with the Pool region. The most striking discovery is that of a previously unknown type of comb-impressed pottery, from a pit with a calibrated radiocarbon date of AD 1294–1393 (at 2 sigma). This suggests that a settlement had been developing at Kindoki since at least the fourteenth century, which allows us, for the first time, to spatially bridge Kongo history and “prehistory.” For the entire Lower Congo region, only three 14Cdates posterior to AD 1000 were available before the start of our project; 12 have been added for just Kindoki. Nous présentons les résultats, les analyses et la contextualisation historique détaillée du travail de terrain entrepris en 2012 et 2013 sur le site de Kindoki situé au Bas-Congo (RDC). Ce site est associé à Mbanza Nsundi, l’une des capitales provinciales du royaume Kongo, qui s’est révélée ‘élusive’, c-à-d difficile à saisir archéologiquement. Localiser son emplacement s’est avéré être un vrai défi. Pour ce faire, nous avons développé une méthodologie de fouilles, basée sur des données historiques, qui n’avait pas encore vraiment été testée à cette échelle en Afrique Centrale. Nous avons appliqué une stratégie de terrain combinant des tranchées tests systématiques avec des carroyages à grande échelle de 50 m. Sur la colline de Kindoki, un cimetière a été identifié avec de part et d’autre des quartiers distincts, probablement contemporains, témoignant d’une occupation aux 16ème-17ème siècles. Le cimetière luimême contient principalement des inhumations successives datées du 18ème siècle, très probablement celles de nobles Nsundi de haut rang, peut-être même des dirigeants Nsundi. Les céramiques étrangères, principalement portugaises, découvertes au sommet de la colline et les centaines de perles originaires de Venise et probablement de la Bavière trouvées dans les tombes révèlent la connexion entre Mbanza Nsundi et les voies commerciales reliant la côte Atlantique avec la région du Pool. Une découverte très intéressante concerne un type de poterie décorée au peigne imprimé qui était inconnu à ce jour et provient d’une fosse dont la date radiocarbone calibrée est de 1294–1393 AD (à 2 sigma). Ceci suggère qu’une implantation s’est développée à Kindoki depuis au moins le 14ème siècle et nous permet, pour la première fois, de rapprocher spatialement l’histoire et ‘la préhistoire’ kongo. Pour la région du Bas- Congo toute entière, seules trois dates 14C postérieures à 1000 AD étaient disponibles avant que ne débute notre projet. Nous disposon
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